Les Papilionacées doivent leur nom à la ressemblance de leur fleur avec un papillon ( 1 étendard + 2 ailes + 1 carène). Leur fruit est une gousse souvent allongée. Ces plantes participent directement ou indirectement à l' alimentation de l' Homme, comme comestibles (pois, haricots, lentilles, fèves, soja, arachides...) ou comme fourrage (trèfle, luzerne, sainfoin).

Le grand groupe des légumineuses auquel elles se rattachent comprend des arbres comme l' acacia, le mimosa, l' arbre de Judée.
Enfin, certaines sont toxiques, comme le cytise ou le lupin.

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